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El empujón de Pardo

El 10 de marzo de 1967, el cielo estaba despejado para un bombardeo, pero ambos F-4 Phantom II fueron alcanzados por fuego antiaéreo. El avión de Aman sufrió los peores daños; su tanque de combustible había sido golpeado y rápidamente perdió la mayor parte del combustible. Aman y Houghton determinaron entonces que no tenían suficiente combustible para llegar a un avión cisterna KC-135 sobre Laos.

Para evitar que Aman y Houghton salieran volando sobre territorio hostil, Pardo decidió intentar empujar el avión. Pardo primero empujó el avión usando el compartimento del paracaídas de arrastre de Aman, pero la turbulencia interfirió.

Gancho de cola de un F-4C Phantom II en exhibición en la Base Conjunta Elmendorf-Richardson.

Motivo por el cual Pardo usó el gancho de cola de Aman para empujar el avión. El Phantom, diseñado originalmente como un avión naval para la Armada y el Cuerpo de Marines de los EE. UU., estaba equipado con un gancho de cola de alta resistencia para aterrizajes a bordo de portaaviones y arrestos de emergencia en tierra. Aman bajó su gancho trasero y Pardo se movió detrás de Aman hasta que el gancho trasero estuvo contra el parabrisas de Pardo. Luego, Aman apagó sus dos motores a reacción.

El empujón funcionó, reduciendo considerablemente la velocidad de descenso, pero el gancho de cola se deslizaba del parabrisas cada 15 a 30 segundos y cada vez Pardo tuvo que reposicionar su avión para hacerlo de nuevo. Pardo también tuvo problemas con un incendio en uno de sus propios motores y tuvo que apagarlo. En los 10 minutos restantes de vuelo, Pardo utilizó el último motor para frenar el descenso de ambos aviones.

Con el avión de Pardo sin combustible después de empujar al avión de Aman casi 88 millas, los aviones alcanzaron el espacio aéreo de Laos a una altitud de 6.000 pies (1.800 m).
Esto les permitió aproximadamente dos minutos de vuelo. Los pilotos y sus oficiales de sistemas de armas fueron expulsados, evadieron la captura y fueron recogidos por helicópteros de rescate.

Pardo fue inicialmente reprendido por no salvar su propio avión. Sin embargo, en 1989, el ejército volvió a examinar el caso y otorgó a Pardo y Wayne la Estrella de Plata por la maniobra, dos décadas después del incidente.

Pardo y Aman finalmente completaron sus carreras en la Fuerza Aérea y ambos se retiraron con el rango de teniente coronel. En años posteriores, Pardo, al enterarse de que Aman padecía la enfermedad de Lou Gehrig (esclerosis lateral amiotrófica) y que había perdido la voz y la movilidad, creó la Fundación Earl Aman recaudando suficiente dinero para comprarle a Aman un sintetizador de voz, una silla de ruedas motorizada y una computadora. Posteriormente, la fundación y la Asociación de Pilotos de Caza de Red River Valley recaudaron fondos para comprar una camioneta, que Aman utilizó como transporte hasta su muerte.

La maniobra de vuelo fue posteriormente objeto de un episodio de PUNTA; True Callings, los créditos del episodio “saludaron” a Pardo por su coraje e ingenio.

Bob Pardo falleció el 5 de diciembre de 2023.

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